Термин «остеохондроз» происходит от греческих слов «остеон» — «кость» и «хондроз» — «хрящ». Суть этого заболевания — дегнеративно-дистрофические изменения межпозвонковых дисков. Начало процесса старения в позвоночнике чаще всего происходит именно здесь – в диске-амортизаторе между позвонками.
Вначале различные патологические воздействия приводят к тому, что пульпозное ядро подсыхает, подвижность его утрачивается. Также снижается прочность фиброзного кольца, а под воздействием нагрузок в нем могут появляться трещины.

В результате может произойти выпячивание всего фиброзного канала (это называется протрузией диска). Там происходит дальнейшая дигенерация межпозвоночного диска со значительным снижением его высоты.

При остеохондрозе также происходит нарушение обменных процессов в мышцах и связках, окружающих позвоночник. С возрастом и под влиянием определенных факторов  изменяются и сами позвонки — появляются выросты и шипы, при помощи которых организм пытается восстановить повреждённый позвоночник.

Из-за разрушительных процессов в костной и хрящевой ткани межпозвоночных дисков появляются боли , ограничение подвижности в пораженных суставах, невралгии, радикулиты, сколиозы.

Остеохондроз влияет на внутренние органы через нервные каналы, проходящие по позвоночнику. Ущемленные нервы нарушают работу внутренних органов , а это вызывает в свою очередь и другие нарушения.

Остеохондроз быстрее развивается при непосильных нагрузках на позвоночник, когда возможны микротравмы хряща, а также в тех случаях, когда нет мышечного корсета, помогающего  позвоночнику выполнять свою функцию.

Женщины болеют остеохондрозом намного чаще, чем мужчины. Однако у мужчин болезнь протекает тяжелее, что связанно с более тяжёлым физическим трудом, а также склонностью к вредным привычкам , истощающим организм.

При шейном остеохондрозе могут появиться боли в области шеи, верхних конечностей, онемение пальцев рук. Также нередки головные боли и головокружения. В шейном отделе между отростков позвонков проходит позвоночная артерия, питающая и головной мозг. При остеохондрозе в ней может нарушиться кровоток, а значит, появиться головные боли и усталость.

Для уточнения диагноза шейного остеохондроза проводят магнитно-резонансную томографию.

При сдавливании корешков спинного мозга в грудном отделе позвоночника могут появиться боли в лопатке, грудной клетке, которые ошибочно связывают с болезнями сердца. Но прогрессирующий остеохондроз и сам может спровоцировать стенокардию и даже инфаркт.

Одно из проявлений остеохондроза пояснично- крестцового отдела позвоночника- люмбаго, то есть  боли в пояснице. Они могут быть различного характера: ноющие, острые, стреляющие.

Они возникают после длительного сидения или ночного сна, другие застают в самой неудобной позе и не дают возможность разогнуться. Все они связанны с защемлением нервных корешков, а также отёком  и раздражением мышц и связок в поясничной зоне. Другое проявление остеохондроза – ишиас: сильная боль, распространяющееся по задней поверхности бедра до подколенной ямочки.